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Puppy Bowl XX: os bastidores do adorável primo do Super Bowl

É desaprovado quando jogadores da NFL reclamam com os árbitros. Mas pelo menos eles não urinam neles.

O mesmo não pode ser dito dos competidores do Puppy Bowl, o jogo de futebol canino do Animal Planet que acontece em outubro, mas só vai ao ar na tarde do domingo do Super Bowl.

O árbitro do evento, Dan Schachner, fica pronto para todas as eventualidades, mantendo cinco uniformes idênticos em seu camarim para poder trocar em caso de acidentes. Schachner, 49, admitiu que foi negligente na aplicação de penalidades por “regar prematuramente o gramado” desde que começou a encerrar o jogo em 2011.

“Eu não alcanço automaticamente a bandeira”, disse ele. “Temos um jogo para jogar.”

O Puppy Bowl deste ano, que será transmitido às 14h, horário do leste dos EUA, no domingo, é a 20ª edição do evento, um marco para um programa que começou como uma brincadeira irônica de cachorrinhos antes de evoluir para um rolo compressor de contraprogramação.

A briga de três horas por causa de um brinquedo para mastigar em formato de bola de futebol está no ar há mais tempo que “Grey’s Anatomy”. O Animal Planet disse que o Puppy Bowl do ano passado “alcançou” mais de 13 milhões de espectadores.

Seu sucesso vem acompanhado de desafios de produção únicos. Os jogadores não podem lançar porque não têm polegares oponíveis. Eles adormecem na linha das 20 jardas e às vezes tentam tomar banho na tigela de água. Eles são especialmente ruins em determinar quando fazer uma conversão de 2 pontos.

São necessários mais de 100 membros da tripulação e 200 sacos de cocô para convencer os filhotes a simular um jogo de futebol. “O desfile do Dia de Ação de Graças da Macy's exige a mesma coordenação”, disse Howard Lee, presidente da Discovery Networks, proprietária do Animal Planet.

Em uma entrevista, Lee descreveu o programa como um apelo à adoção de animais de estimação disfarçado sorrateiramente de jogo de futebol. De acordo com o Animal Planet, todos os 1.298 cães que brincaram nos últimos Puppy Bowls foram adotados. O evento desperta um interesse crescente nos abrigos cujos filhotes entram em campo, embora aqueles que participam do jogo já tenham sido adotados no momento em que vai ao ar.

Os 131 membros da programação deste ano foram selecionados através de um casting online neste verão e vieram de mais de 70 abrigos e centros de resgate nos Estados Unidos. Todos tinham entre três e seis meses de idade.

Como na NFL, havia perspectivas muito alardeadas: Levi, um Dogue Alemão de 72 libras, foi o maior cachorrinho a competir no evento. Bark Purdy, uma mistura de Chihuahua, compartilha o nome (e talvez sua agilidade) com o quarterback do San Francisco 49ers.

Em outubro, as escolhas do draft foram transportadas para uma arena de hóquei em Glens Falls, Nova York, que foi equipada com um campo AstroTurf de 28 pés de comprimento. O jogo foi filmado ao longo de uma semana para permitir que os filhotes fizessem ampla hidratação e pausas para cochilar. Os produtores posteriormente editaram quaisquer períodos de lentidão no jogo.

Para evitar lesões, raças menores como Dachshunds e Pugs se enfrentaram no primeiro tempo, enquanto os huskies e os Bloodhounds entraram para um segundo tempo mais musculoso. (Na experiência de Schachner, raças menores são mais propensas a “iludir os defensores” e “quebrar os tackles”.) Filhotes de duas equipes – Team Ruff e Team Fluff – marcaram touchdowns carregando brinquedos para roer em cada zona final.

Victoria Schade, a treinadora do set, coloca os cães no banco quando eles parecem sobrecarregados. Em seus 18 anos trabalhando no Puppy Bowl, ela aperfeiçoou sua técnica para fazer os cães olharem para cima patrioticamente durante o hino nacional: pendurando guloseimas acima de suas cabeças.

“Frango liofilizado, fígado liofilizado, queijo liofilizado: isso fará com que seu desempenho seja digno do Puppy Bowl”, disse Schade.

O primeiro Puppy Bowl, que foi ao ar em 2005, parecia mais um jogo de pega-pega. O gerente geral da rede pediu aos produtores do Animal Planet que elaborassem algum tipo de contraprogramação para o Super Bowl, disse Margo Kent, que na época era produtora executiva da rede.

A tarefa parecia impossível. “Nós brincávamos: 'Por que estamos trabalhando tanto?'”, disse Kent. “Vamos colocar os cachorrinhos em uma caixa e apontar uma câmera para eles.”

Eles testaram isso no estúdio do Discovery em Silver Spring, Maryland, com algumas dúzias de cães de abrigos locais. Os operadores de câmera filmavam por trás de uma camada de plexiglass transparente, que precisava ser limpa com frequência porque os filhotes continuavam pressionando o nariz molhado contra ela.

“Não podíamos acreditar o quão bem ele se saiu”, disse David Doyle, que na época era vice-presidente de produção e desenvolvimento do Animal Planet. O evento se tornou o “queridinho das vendas de anúncios e da alta administração”, acrescentou. “De repente, tudo se resume a: como podemos ganhar dinheiro com essa coisa legal?”

No Puppy Bowl II, anúncios do Subaru cobriam o estádio. Um show de gatinhos no intervalo foi adicionado, mas deu errado quando a explosão dos canhões de confete fez com que todos os gatos saltassem do recinto de filmagem, disse Kent. (Foi gravado novamente, com a equipe espalhando os confetes manualmente.)

Pontuação e uniformes foram adicionados ao Puppy Bowl XI, e uma preguiça foi introduzida como árbitro assistente três anos depois. A cada adição chamativa, o Puppy Bowl também dedicou uma parcela maior do tempo de transmissão para incentivar os telespectadores a adotarem animais de estimação, incluindo cães idosos e filhotes com necessidades especiais.

Se o evento for bom para a adoção de filhotes, pode ser ainda melhor para a Warner Bros. Discovery, um dos maiores e mais novos gigantes da indústria do entretenimento. No ano passado, a audiência do Puppy Bowl adicionou mais de quatro milhões de espectadores adicionais, de acordo com a rede, graças em parte à aquisição da WarnerMedia pela Discovery em 2022.

Pela primeira vez, Puppy Bowl XIX foi transmitido simultaneamente no Animal Planet, Discovery Channel, HBO Max, TBS e Discovery+. “A audiência aumentou especialmente porque recebemos mais atenção de todas essas plataformas diferentes”, disse Lee.

A Animal Planet disse que não dividiria o custo de produção do Puppy Bowl nem a receita publicitária que ele gera. Mas o programa tende a ter um alto retorno sobre o investimento, disse Doyle, que hoje é vice-presidente executivo da Hearst Media Production. Grupo. O primeiro Puppy Bowl custou menos de US$ 100 mil para ser produzido, disse ele. “Tenho certeza de que custa cinco vezes o que gastamos ou mais”, especulou. “Mas provavelmente está rendendo 50 vezes mais dinheiro.”

Os membros da equipe do Puppy Bowl do passado e do presente ofereceram várias teorias para o domínio contínuo do programa: ele atrai amplamente todas as faixas etárias; é fácil assistir enquanto faz chili. Seu time preferido pode ser eliminado durante os playoffs da NFL, mas não pode ficar aquém de chegar ao Puppy Bowl.

Então quase todos voltaram ao óbvio: as pessoas realmente gostam de cachorrinhos.

Muitos espectadores são motivados pelo Puppy Bowl a procurar um deles. Erika Proctor, 42 anos, diretora executiva do Green Dogs Unleashed, um centro de resgate de animais com necessidades especiais em Troy, Virgínia, estimou que recebe cerca de 100 e-mails no dia do Puppy Bowl perguntando sobre adoções e treinamento. Segue-se um aumento nas inscrições, disse ela.

A Green Dogs Unleashed, que envia cães para o Puppy Bowl há 10 anos, é responsável pelas despesas de transporte dos filhotes para Glens Falls e sua hospedagem lá. Isso foi um desafio no início, disse Proctor, mas “volta para nós dez vezes mais na consciência que traz ao país de nossos animais com necessidades especiais”.

Quem está no set de filmagem do Puppy Bowl não conhece necessariamente o vencedor. Os produtores filmam finais em que cada equipe triunfa e o vencedor é determinado na pós-produção.

Isso significa que Schachner não pode ajudar as pessoas que enviam mensagens diretas para ele nas redes sociais todos os anos pedindo dicas que possam ajudá-los a apostar no resultado do jogo. Outras prop bets comuns dizem respeito à distribuição de pontos da pontuação final e à idade do MVP (Most Valuable Puppy).

Apesar das aparências, os produtores insistem que a glória do Puppy Bowl é conquistada em campo, e não no roteiro de seus supervisores humanos.

“É preciso condensar tudo para torná-la uma história compreensível e divertida”, disse Joe Boyle, vice-presidente sênior de produção e desenvolvimento da Discovery, “mas acompanhamos o que realmente aconteceu”.

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